Europe : la lune de Jupiter serait hérissée de pics de glace de 15 m de haut

La surface d rsquo;Europe, la lune de Jupiter, serait h eacute;riss eacute;e de p eacute;nitents, des structures de glace en forme de pointe. Ils pourraient mesurer jusqu rsquo; agrave; 15 m de haut, bien plus que ceux observ eacute;s sur Terre.  copy; Nasa/JPL-Caltech/SETI Institute ()
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Europe, la lune glacée de Jupiter, serait recouverte de monstrueux pics de glace sur toute sa ceinture équatoriale. De telles structures existent aussi sur Terre : on les appelle des pénitents. Mais sur Europe, ils pourraient mesurer jusqu'à 15 m de haut ! C'est une menace inattendue pour les atterrisseurs qui risqueraient de s'empaler dessus lors de futures missions d'exploration.

Europe possède une épaisse croûte de glace, protégeant un océan global constitué d'eau salée. Qui eût cru que c'était en fait une armure hérissée de pointes ? D'après une recherche parue dans Nature Geoscience, des pinacles de glace de plusieurs mètres de hauteur s'élèveraient en effet au niveau de la ceinture équatoriale de la lune de Jupiter. Appelés pénitents, ces pics donnent un visage bien moins accueillant à Europe, dont on estimait que la surface était relativement lisse et appropriée pour faire atterrir un engin d'exploration.

Les pénitents de neige ou de glace existent aussi sur Terre : ce sont des lames sculptées par sublimation, à savoir le changement de phase directement du solide au gaz. Ils se forment en haute altitude, dans un climat froid et sec, dans des régions bénéficiant d'un bon ensoleillement.

C'est bien la sublimation et non le vent qui est à l'origine des pénitents,...

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Par Floriane BOYER, Futura

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